Diez curiosidades sobre los anfibios

Los anfibios representan un paso evolutivo crucial entre los peces que habitan en el agua y los mamíferos y reptiles que viven en la tierra. Se encuentran entre los animales más fascinantes, por ese motivo, hoy detallamos diez curiosidades sobre los anfibios.

Rocío Snyder

Las numerosas curiosidades de los anfibios hacen de estos animales unas criaturas fascinantes.
Las numerosas curiosidades de los anfibios hacen de estos animales unas criaturas fascinantes.

Los anfibios se caracterizan por su capacidad para explotar hábitats tanto acuáticos como terrestres. El nombre anfibio, derivado del griego amphibios, que significa "vivir una vida doble", refleja esta estrategia de vida dual, aunque algunas especies son habitantes permanentes de la tierra, mientras que otras especies tienen un modo de existencia completamente acuático.

A diferencia de la mayoría de los animales, terminan gran parte de su desarrollo final como organismo después de nacer, cambiando de un estilo de vida marino a uno terrestre en los primeros días de vida. ¿Qué más hace que este grupo de criaturas sea tan fascinante? Desvelamos diez curiosidades sobre los anfibios.

1. Hay tres tipos principales de anfibios

Los naturalistas dividen a los anfibios en tres familias principales: ranas y sapos; salamandras y tritones; y los extraños vertebrados sin extremidades, parecidos a gusanos, llamados cecilias. Actualmente, hay alrededor de 6.000 especies de ranas y sapos en todo el mundo, pero solo una décima parte de tritones y salamandras e incluso menos cecilias.

Las ranas y los sapos son una de las familias de los anfibios.
Las ranas y los sapos son una de las familias de los anfibios. Foto: IStock.

Todos los anfibios vivos se clasifican técnicamente como lisanfibios (de piel lisa); pero también hay dos familias que se extinguieron hace mucho tiempo, los lepospondilos y los temnospondilos, algunos de los cuales alcanzaron tamaños asombrosos durante la Era Paleozoica.

2. La mayoría sufre metamorfosis

Fieles a su posición evolutiva a medio camino entre los peces y los vertebrados completamente terrestres, la mayoría de los anfibios nace de huevos puestos en el agua y persigue brevemente un estilo de vida completamente marino, completo con branquias externas. Luego, estas larvas experimentan una metamorfosis en la que pierden la cola, mudan las branquias, crecen patas robustas y desarrollan pulmones primitivos, momento en el cual pueden trepar a tierra firme.

3. Los anfibios deben vivir cerca del agua

Los anfibios tienen que poner sus huevos en el agua y requieren un suministro constante de humedad para poder sobrevivir.

Los anfibios necesitan vivir en sitios húmedos.
Los anfibios necesitan vivir en sitios húmedos. Foto: IStock.

Para decirlo un poco más claramente, se encuentran a mitad de camino en el árbol evolutivo entre los peces, que llevan un estilo de vida completamente marino, y los reptiles y mamíferos, que son completamente terrestres y ponen sus huevos en tierra firme o dan a luz crías vivas. Los anfibios se pueden hallar en una variedad de hábitats cerca o en el agua o en áreas húmedas, como arroyos, ciénagas, pantanos, bosques, prados y selvas tropicales.

4. Tienen la piel permeable

Parte de la razón por la que los anfibios tienen que permanecer en o cerca de cuerpos de agua es que tienen una piel delgada y permeable al agua; si estos animales se aventuraran demasiado tierra adentro, literalmente se secarían y morirían.

Algunas ranas son lo suficientemente venenosas como para matar a un ser humano adulto

Para ayudar a mantener su piel húmeda, éstos secretan mucosidad constantemente (de ahí la reputación de las ranas y las salamandras como criaturas "viscosas"), y su dermis también está repleta de glándulas que producen sustancias químicas nocivas, destinadas a disuadir a los depredadores. En la mayoría de las especies, estas toxinas apenas se notan, pero algunas ranas son lo suficientemente venenosas como para matar a un ser humano adulto.

5. Descienden de peces con aletas lobuladas

En algún momento durante el período Devónico, hace unos 400 millones de años, un valiente pez con aletas lobuladas se aventuró en tierra firme, no un evento único, como a menudo se representa en las caricaturas, sino numerosos individuos en numerosas ocasiones, solo uno de los cuales pasó a producir descendientes que todavía están vivos hoy.

Los anfibios descienden de un valiente pez con aletas lobuladas se aventuró en tierra firme.
Los anfibios descienden de un valiente pez con aletas lobuladas se aventuró en tierra firme.

Con sus cuatro extremidades y pies de cinco dedos, estos tetrápodos ancestrales establecieron la plantilla para la evolución posterior de los vertebrados, y varias poblaciones continuaron durante los millones de años siguientes para engendrar los primeros anfibios primitivos como Eucritta y Crassigyrinus.

6. Hace millones de años, los anfibios gobernaban la Tierra

Durante unos 100 millones de años, desde la primera parte del período Carbonífero, hace unos 350 millones de años hasta el final del período Pérmico, hace unos 250 millones de años, los anfibios fueron los animales terrestres dominantes en la Tierra. Luego, perdieron el lugar de honor ante varias familias de reptiles, que evolucionaron a partir de poblaciones aisladas de anfibios, incluidos los arcosaurios (que finalmente se convirtieron en dinosaurios) y los terápsidos (que se convirtieron en mamíferos).

7. Se tragan su presa entera

A diferencia de los reptiles y los mamíferos, los anfibios no tienen la capacidad de masticar su comida; también están mal equipados dentalmente, con solo unos pocos "dientes de vomerina" primitivos en la parte frontal superior de las mandíbulas, que les permiten agarrar presas que se retuercen.

Los anfibios no tienen la capacidad de masticar su comida.
Los anfibios no tienen la capacidad de masticar su comida. IStock.

Algunas especies también se entregan a la "alimentación inercial", moviendo torpemente la cabeza hacia adelante para meter lentamente a la presa en la parte posterior de la boca

Sin embargo, compensando un poco este déficit, la mayoría de ellos también posee lenguas largas y pegajosas, que lanza a la velocidad del rayo para atrapar sus comidas. Algunas especies también se entregan a la "alimentación inercial", moviendo torpemente la cabeza hacia adelante para meter lentamente a la presa en la parte posterior de la boca.

8. Tienen pulmones extremadamente primitivos

Gran parte del progreso en la evolución de los vertebrados va de la mano (o alvéolo en alvéolo) de los pulmones. Los anfibios se ubican cerca de la parte inferior de la escalera de respiración de oxígeno: sus pulmones tienen un volumen interno relativamente bajo y no pueden procesar tanto aire como los pulmones de reptiles y mamíferos.

Afortunadamente, también pueden absorber cantidades limitadas de oxígeno a través de su piel húmeda y permeable, lo que les permite, apenas, satisfacer sus necesidades metabólicas.

9. Como los reptiles, los anfibios son de sangre fría

Los metabolismos de sangre caliente generalmente se asocian con vertebrados más "avanzados", por lo que no sorprende que los anfibios sean estrictamente ectotérmicos: se calientan y se enfrían de acuerdo con la temperatura ambiente del entorno circundante.

Los anfibios se calientan y se enfrían de acuerdo con la temperatura ambiente del entorno circundante.
Los anfibios se calientan y se enfrían de acuerdo con la temperatura ambiente del entorno circundante.

Ésta es una buena noticia, porque los animales de sangre caliente tienen que comer mucha más comida para mantener su temperatura corporal interna, pero es una mala noticia, porque están extremadamente limitados en los ecosistemas en los que pueden prosperar: unos pocos grados demasiado calientes, o unos pocos grados demasiado fríos, y perecerán inmediatamente.

10. Los anfibios se encuentran entre los animales más amenazados del mundo

Con su tamaño pequeño, pieles permeables y dependencia de cuerpos de agua de fácil acceso, los anfibios son más vulnerables que la mayoría de los otros animales al peligro y la extinción; se cree que la mitad de todas las especies del mundo está directamente amenazada por la contaminación, la destrucción del hábitat, las especies invasoras e incluso la erosión de la capa de ozono.

La mayor amenaza para las ranas, las salamandras y las cecilias es el hongo quítrido que, según algunos expertos, está relacionado con el calentamiento global

Quizás la mayor amenaza para las ranas, las salamandras y las cecilias es el hongo quítrido que, según algunos expertos, está relacionado con el calentamiento global y ha estado diezmando las especies de anfibios en todo el mundo.

Fuente: Thoughtco.

Los mejores vídeos