Los desiertos de Asia Central se están expandiendo debido al cambio climático

Los desiertos se están expandiendo rápidamente en Asia Central, como consecuencia del cambio climático, según un reciente estudio. Este fenómeno tendrá un impacto significativo en los ecosistemas y en las personas y animales que dependen de ellos.

La propagación de los desiertos en Uzbekistán y los países vecinos alterará la composición de los ecosistemas.
La propagación de los desiertos en Uzbekistán y los países vecinos alterará la composición de los ecosistemas.

A medida que aumentan las temperaturas globales, los climas desérticos se han extendido hacia el norte hasta 100 kilómetros en partes de Asia Central desde la década de 1980, revela una evaluación climática.

Este estudio, publicado recientemente en Geophysical Research Letters, también encontró que, en los últimos 35 años, las temperaturas han aumentado en toda Asia Central, que incluye partes de China, Uzbekistán y Kirguistán. En el mismo período, las regiones montañosas se han vuelto más cálidas y húmedas, lo que podría haber acelerado el retroceso de algunos glaciares importantes.

Tales cambios amenazan a los ecosistemas y a quienes dependen de ellos, dice Jeffrey Dukes, ecologista del Departamento de Ecología Global de la Institución Carnegie para la Ciencia en Stanford, California.

Más seco y caliente

Más del 60% de Asia Central tiene un clima seco con precipitaciones poco frecuentes. Con poca agua disponible para las plantas y otros organismos, gran parte de la región es vulnerable al aumento de las temperaturas, lo que incrementa la evaporación del agua en el suelo y el riesgo de sequía. Investigaciones anteriores sobre el cambio climático reportaron cambios promedio en las temperaturas y las precipitaciones para grandes partes de Asia Central.

Descubrieron que, desde finales de la década de 1980, el área clasificada como de clima desértico se ha expandido hacia el este y se ha extendido hacia el norte hasta 100 kilómetros

Sin embargo, Qi Hu, científico de la Tierra y el clima en la Universidad de Nebraska-Lincoln, asegura que "necesitábamos conocer las importantes sutilezas del cambio climático en áreas específicas".

Las precipitaciones son poco frecuentes en Asia Central.
Las precipitaciones son poco frecuentes en Asia Central. Foto: IStock.

De esta manera, Hu y el científico del clima Zihang Han de la Universidad de Lanzhou en China utilizaron datos de temperatura del aire y precipitación de 1960 a 2020 para dividir Asia Central en 11 tipos de clima.

Descubrieron que, desde finales de la década de 1980, el área clasificada como de clima desértico se ha expandido hacia el este y se ha extendido hacia el norte hasta 100 kilómetros en el norte de Uzbekistán y Kirguistán, en el sur de Kazajstán y alrededor de la cuenca Junggar en el noroeste de China.

En algunas áreas, la temperatura promedio anual fue al menos 5 ° C más alta entre 1990 y 2020 que entre 1960 y 1979

Hu dice que ésta es una expansión sustancial y ha tenido un efecto dominó en las zonas climáticas adyacentes, que también se han vuelto más secas. En algunas áreas, la temperatura promedio anual fue al menos 5 ° C más alta entre 1990 y 2020 que entre 1960 y 1979, con veranos cada vez más secos y precipitaciones que ocurren principalmente durante el invierno.

Con el tiempo, el aumento de las temperaturas y la disminución de las precipitaciones harán que las comunidades de plantas se vuelvan dominadas por especies que se adaptan a condiciones más cálidas y secas, señala Dukes. "Eso va a tener consecuencias para cosas como los animales de pastoreo que dependen de la estepa o los pastizales", destaca. En algunas regiones, agrega, “los períodos prolongados de sequía reducirán la productividad de la tierra hasta que se convierta en suelo "muerto".

Más cálido y húmedo

El equipo encontró una situación diferente en las regiones montañosas. En la cordillera Tian Shan, del noroeste de China, el aumento de las temperaturas ha ido acompañado de un incremento en la cantidad de precipitación que cae como lluvia en lugar de nieve. Esto ha contribuido al derretimiento del hielo en elevaciones altas, lo que podría explicar la tasa de reducción sin precedentes de los glaciares en este rango, apunta Hu.

Vista aérea panorámica de ríos glaciares en Asia Central.
Vista aérea panorámica de ríos glaciares en Asia Central. Foto: IStock.

Con una reducción en las nevadas, los glaciares en Asia Central no repondrán el hielo perdido, lo que significa que menos agua de deshielo fluirá a las personas y los cultivos en el futuro, aclara Troy Sternberg, geógrafo de la Universidad de Oxford, Reino Unido.

Problema global

La desertificación es un problema en Asia Central y otras partes del mundo, declara Mickey Glantz, científico del clima de la Universidad de Colorado Boulder. Pero, “para concluir definitivamente que los desiertos se están expandiendo, los investigadores deberían observar indicadores como las tormentas de polvo y las olas de calor, en lugar de confiar únicamente en la clasificación climática”, manifiesta.

"Asia Central, como el resto del mundo, debería prestar atención al cambio climático y tratar de ser más adaptable a él"

Las actividades humanas como la minería y la agricultura también contribuyen a la desertificación, señala Sternberg. Por lo tanto, los gobiernos de Asia Central deberían centrarse en la agricultura sostenible y la urbanización, expone. "Asia Central, como el resto del mundo, debería prestar atención al cambio climático y tratar de ser más adaptable a él", concluye.

Fuente: Nature.

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